Fotó: Profimedia

A fizikai repedésekkel kialakuló mintázatok gyakoriak az élettelen anyagokban, de ritkák a biológiai rendszerekben. Az afrikai elefántok bőre mélyen be van hálózva mikrométer szélességű, összefüggő repedésekkel. Ezek segítségével 5-10-szer annyi vizet tud magában tartani az állatok bőre, mintha sima lenne a felülete. Ez segíti a hőháztartás hatékonyságát és az erős napfény, illetve az élősködők elleni védelmet. Ugyanakkor mindezidáig ismeretlen volt a kis csatornák létrejöttének módja.

Az afrikai elefánt bőre különböző nagyításokban és a modell ábrázolása szerint (a-f). e: a bőr a legkülső réteg eltávolítása után. g: az ázsiai elefánt bőrén nincsenek kis csatornák.

Nature Communications 2018. október 2-i számában megjelent, ingyenesen letölthető tanulmányukban Michel Milinkovitch és svájci, francia és dél-afrikai egyetemeken dolgozó munkatársai számolnak be mikroszkópos vizsgálataikról és fizikai alapú modellezésükről. Eredményeik szerint a bőr növekedése során a külső, latinul stratum corneumnak hívott rétegben fizikai húzóerők jönnek létre, amelyek hasadásokat eredményeznek. Ez a folyamat hozza létre a barázdákat. Az elgondolást az a megfigyelés is alátámasztja, hogy az újszülött elefántoknak nincsenek ilyen barázdái.

További kutatások szükségesek annak a megmagyarázására, hogy az ázsiai elefántoknál miért hiányzik ezen repedéses mintázat, illetve hogy megértsük az afrikai elefántok bőrsejtjeinek élettani jellemzőit.