Kép: NASA Ames/ W Stenzel

A Kepler űrtávcső üzemanyagszintje úgy lecsökkent, hogy a NASA hibernálta a szerkezetet - számol be a Space.com. Az űreszköz minden idők legsikeresebb bolygóvadász űrteleszkópja, az ismert mintegy 3750 exobolygó 70 százalékát a Kepler azonosította.

A NASA-nál azért döntöttek a hibernálás mellett, hogy elég üzemanyaga maradjon az űrtávcsőnek az utolsó adatcsomag elküldéséhez. Ahhoz, hogy a szerkezet továbbítani tudja az adatokat, hatalmas antennáját a Föld felé kell irányítania. Az utolsó ilyen műveletet augusztusban fogja végrehajtani a Kepler.

Addig az űreszköz stabil marad, és nem használ fel többet üzemanyagából. Augusztus 2-án aztán az űrteleszkópot felébresztik, hogy elvégezhesse az adattovábbítást.

A Keplert 2009 márciusában bocsátották fel azzal a céllal, hogy kiderítsék, milyen gyakoriak a Föld-szerű égitestek a Tejútrendszerben. A szerkezet az úgynevezett tranzit módszerrel találja meg az új exobolygókat. A technika lényege, hogy a csillagok fényingadozásából következtetnek az előttük elhaladó égitestek jelenlétére.

Az űrtávcső adatai azt mutatják, hogy a Nap-szerű csillagok 20 százalékának lakható zónájában fellelhető Föld-nagyságú objektum.

A Kepler missziója első felében 150 000 csillagot tanulmányozott. 2013-ban aztán a küldetés ezen szakasza egy műszaki hiba miatt véget ért. A mérnököknek végül sikerült stabilizálniuk az űreszközt, így 2014-ben megindulhatott az úgynevezett K2 misszió. Azóta a Kepler 80 napos „kampányok” során gyűjtötte az adatokat a különböző rendszerekről.

A Kepler eddig 18 ilyen kampányt végzett el, és amennyiben augusztus 2-a után is marad elég üzemanyaga, a szerkezet augusztus 6-án belekezd a 19. kampányba is.