Kép: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

A NASA űrszondája a közelmúltban igen izgalmas képeket küldött - számol be az IFLScience. Az űreszköz a Ceres egyik legismertebb régióját, az Occator-krátert örökítette meg.

A Dawn jelenleg 35 kilométerre halad a törpebolygó felszínétől. Ilyen közelről az űrszonda minden korábbinál precízebb méréseket végezhet. A legújabb képek azt bizonyítják, hogy a kráterben látható fehér lerakódások nátrium-karbonátból épülnek fel.

Ahhoz, hogy a szerkezet ilyen közel kerülhessen a talajhoz, be kellet kapcsolnia ionmotorját. Feltételezhető, hogy ez volt az utolsó alkalom, amikor a Dawn használhatta a rendkívül erős berendezést.

Marc Rayman a NASA Jet Propulsion Laboratory munkatársa szerint a felvételek elkészítése az egyik legnagyobb kihívás volt az űreszköz küldetése során. „A Dawn olyan, mint egy mesterművész, aki gazdag részleteket ad hozzá a túlvilági szépséghez a Ceresről készült portréján” - nyilatkozta Rayman.

A szakértők bíznak benne, hogy a közeli elemzés segítségével kideríthetik, hogy mi található a Ceres felszíne alatt. A fehér lerakódások jégvulkánok nyomai lehetnek, azt azonban nem tudni, hogy az érintett vulkánok a mélyben vagy a felszínhez közel helyezkednek-e el.

A kutatók azt sem zárják ki, hogy a Ceres talaja alatt hatalmas vízkészlet található. Amennyiben valóban így van, és a mélyben tényleg vulkáni aktivitás zajlik, úgy az égitest felszíne alatt alkalmasak lehetnek a körülmények bizonyos létformák számára.

A Dawn az elkövetkező időszakban folytatni fogja a Ceres vizsgálatát. Amikor üzemanyaga várhatóan 2018 második felére végleg kifogy, a szerkezetet stabil pályára állítják majd a törpebolygó körül, hogy ne vigyen fel szennyeződéseket az égitestre. Addig azonban az űrszondára még számos izgalmas elemzés vár.