Fotó: T. Pesquet ESA / NASA

A PicSat Föld körüli pályán keringve fogja tanulmányozni a viszonylag közel, nagyjából 60 fényévre fekvő Béta Pictorist és gázóriását, a Béta Pictoris b-t - számol be a Phys.org. A műhold a Párizsi Obszervatórium LESIA laborjában épült, és péntek reggel bocsátják fel egy indiai PSLV rakéta segítségével.

A szerkezet 500 kilométerrel a bolygótól fog keringeni, és remélhetőleg újabb részleteket derít majd ki a Béta Pictoris b-ről, amikor az legközelebb elhalad csillaga és a PicSat között. Az ilyen elhaladás igen ritka, a kutatók becslései alapján 18 évente egyszer figyelhető meg. Sylvestre Lacour, a projekt vezetője és a Francia Tudományos Kutatási Központ munkatársa szerint az esemény valamikor 2018-ban fog bekövetkezni.

„Nem vagyunk 100 százalékig biztosak benne, hogy az elhaladás megtörténik, mivel a Béta Pictoris b pályáját kevéssé ismerjük” - mondta a kutató. A tervek szerint a PicSat küldetése egy évig tart majd. A szakértő hozzátette, a szerkezet a csillag környékén egyéb objektumokat is figyelni fog.

Az alapján, hogy egy exobolygó miként takarja ki gazdacsillagát, következtetni lehet az égitest méretére, illetve atmoszférájának összetételére.

Lacour szerint a PicSat 10-szer 10-szer 30 centiméteres, tehát nagyjából akkora, mint egy pezsgősdoboz. A műholdhoz egy teleszkóp, valamint az energiaellátást biztosító napelemek tartoznak. A 3,5 kilogrammos szerkezet 5 wattos, azaz olyan teljesítményű, mint egy gazdaságos villanykörte.

Az 1984-ben felfedezett Béta Pictoris 1,8 naptömegű és a Festő csillagképben található. Az égitest csillagászati szempontból fiatal, csupán 20 millió éves. Az objektumot hatalmas, porból és gázból álló lemez veszi körül, melyből a rendszer égitestei születnek. A Béta Pictoris tanulmányozása így sokat segíthet a Naprendszer fejlődésének megértésében.

A csillag ismert bolygója, a Béta Pictoris b 16-szor nagyobb és 3000-szer nehezebb a Földnél. Az égitest 8 óra alatt fordul meg saját tengelye körül.