Kép: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona

A NASA szakértői a Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) sztereo felvételeinek morfológiai és topográfiai információival, valamint a közeli infravörös spektroszkópia adataival pontos képet tudnak festeni a Mars geológiájáról.

2003-ban a kutatók még a Mars Express szonda OMEGA nevű eszközét használták a bolygó felszínének vizsgálatához - a szerkezet közeli infravörös spektroszkópiával dolgozott. Az OMEGA bizonyos ásványokat, illetve ezek kiterjedését tudta kimutatni.

Az MRO már egy új típusú berendezéssel, a CRISM-mel van felszerelve, amely látható/közeli infravörös spektroszkópiával, illetve a HiRISE kamerával vizsgálja az ásványi lerakódásokat.

A szakértők az OMEGA-nak és a CRISM-nek köszönhetően térképezhették fel a Mawrth Vallis nevű régió ásványi sokszínűségét és egyediségét. A hatalmas völgy a Mars déli felföldjeinek és északi alföldjeinek határán fekszik. A két űreszköz agyagtól származó ásványokat, azaz az egykori vizek nyomát fedezte fel a térségben.

A szakértők szerint a terület a múltban, feltehetőleg több mint 4 milliárd évvel ezelőtt, igen gazdag volt a vizekben. Éppen ezért a Mawrth Vallis az egyik legjobb jelölt a leszálláshoz az Európai Űrügynökség Mars Express marsjárójának.

A fenti felvétel azt a helyet célozta, ahol a CRISM korábban alunitot azonosított. A timsókőként is ismert anyag hidratált alumínium-kálium-szulfát, amely nedves, kénsavas környezetben rakódott le.