Brian Bacskai, a bostoni Massachusetts General Hospital kutatója kifejlesztett egy olyan vegyületet, mely képes Alzheimer-kóros egerek agyában a betegséget egyértelműen jellemző amiloid-felrakódásokhoz kötődni. Felfedezése azért átütő jelentőségű, mert korábban ezeket a felrakódásokat csupán a halál után lehetett kimutatni, noha valószínűleg már a betegség tüneteinek megjelenése előtt évekkel jelen vannak az agyban.

Pittsburgh-vegyület és a fluoreszkáló festék

Bacskai és munkatársai mesterségesen megbetegített egereken végezték kísérleteiket. A Pittsburgh-vegyületnek (PIB) nevezett szert az állatok farkába fecskendezték, és azt tapasztalták, hogy az nagyon gyorsan bejut az agyba, tehát áthatol a vér-agy gátnak nevezett szűrőrendszeren, és ott szelektíven kötődik az amiloid-plakknak nevezett fehérje-felrakódásokhoz.

A szelektivitás azt jelenti, hogy a PIB kizárólag a plakkokhoz kötődik, a fehérállomány egyéb területein nem halmozódik fel. A vegyületről korábbi vizsgálatok folyamán megállapították, hogy az élő állatok számára nem mérgező, mellékhatásokat nem okoz, és három nap után kiürül a szervezetből.

A Pittsburgh-vegyülethez fluoreszkáló festéket adtak, így az amiloid-felrakódásokat az egerek koponyacsontjába fúrt apró lyukon keresztül speciális mikroszkóppal vizsgálhatták.

Az állatkísérletek után emebren is tesztelik a módszert

Ugyanez a kutatócsoport most embereken kívánja vizsgálni az új diagnosztikai módszer hatékonyságát.

Mivel az állatkísérletben alkalmazott mikroszkóp csupán mintegy fél milliméternyire „lát” bele az agyba, emberek vizsgálatánál a PIB-hez fluoreszkáló festék helyett radioaktív izotópot adnak majd, és az ún. multifoton-mikroszkóp helyett PET (pozitron emissziós tomográfia) vizsgálattal derítik fel az amiloid-felrakódások hollétét.

Amennyiben sikerrel jár a klinikai vizsgálat, lehetőség nyílik az Alzheimer-kór igen korai diagnózisára – akár már a tünetek megjelenése előtt –, és így a különböző terápiák is hatékonyabban lesznek alkalmazhatók.

85 év felett minden második idős érintett

A kutatók elmondták, hogy mivel a PET-vizsgálat meglehetősen költséges és bonyolult, tömegméretű szűrővizsgálatokra nem alkalmazható. Csupán Nagy-Britanniában több mint 750000 ember szenved Alzheimer-kórban, mindegyikük PET-vizsgálata meghaladná az egészségügy terhelhetőségét. Így a továbbiakban az újonnan felfedezett Pittsburgh-vegyület egyszerűbb, olcsóbb diagnosztikai felhasználásának lehetőségeit fogják vizsgálni.

A 65 éven felüli lakosság 1-20%-a szenved Alzheimer-kórban, 85 év felett minden második embert érinti a betegség. Dr. Bacskai felfedezésével remélhetőleg csökkenthető ez az arány.