Fotó: Profimedia

1930-ban kezdte meg tanulmányait a haditengerészetnél. 1936-ban Toulon partjainál kalandéhsége a tengerbe csábította, és amit akkor a búvárszemüvegen át látott megbabonázta, végleg eljegyezte magát a nagy kékséggel. A második világháborúban a hadiflottánál szolgált, 1946-tól mélytengeri kutatásokkal foglalkozott. Mindig érdekelte, hogy milyen módon hosszabbítható meg a víz alatti tartózkodás, így fejlesztésbe kezdett. Egy francia mérnök, Emile Gagnan, segítségével megalkották az első könnyűbúvár készüléket, ez hosszabb víz alatti tartózkodást és szabadabb mozgást tett lehetővé és filmezésre is alkalmas volt.

1950-ben egy korábbi aknakereső hajót alakított át kutató hajóvá, és ezzel a Calypso névre keresztelt tengeri laboratóriummal indult el felfedezni az óceánok, tengerek, folyók mélyét.

Cousteau kapitány felfedezéseit számos könyvben és filmben tette közkinccsé, melyek meghozták számára a hírnevet. Több mint 115 televíziós produkció és 50 könyv számol be élményeiről, rámutatva a vizek és élőviláguk fontos szerepére a környezet és bolygónk megvédésre. Magyarul olvasható többek között a híres Csend világa, melyből Arany Pálma díjas film is készült, továbbá a Kincskeresés a tengermélyén, vagy a Vízi barátaink.

Cousteau sem volt mindig lelkes környezetvédő, kezdetben szigonyos vadászként indult felfedezni a vízi világot. Egy ízben filmforgatáskor hajójuknak ütközött egy fiatal ámbrás cet. Arra gondolva, hogy sérülését nem éli túl az állat, azonnal lelőtték és így tettek a tetemre úszó cápával is. Mindent rögzített a kamera, és amikor 20 évvel később a film felújítása során a kapitány munkatársai ki szerették volna vágni a jelenetet, Cousteau nem engedte. „Meg kell mutatnunk, hogy milyen messzire mentünk, és mennyire szörnyűséges tud lenni az ember, ha nem fogja vissza magát”- mondta.

Felismerte, hogy milyen nagy szükség van a környezetvédelemre, ezért 1974-ben létrehozta az Egyesült Államokban a Cousteau Society-t. Hét évvel később megalakult Franciaországban a Fondation Cousteau, ami ma Equipe Cousteau néven működik. A szervezetek tevékenysége többek között az Antarktisz védelmére irányult, befolyásukat bizonyítja, hogy részt vettek az ENSZ első riói konferenciáján a Környezet és Fejlődés Konferencián. Mindkét non-profit szervezet tevékenyen működik napjainkban is. Lelkes támogatók segítségével, aktív szerepet vállalnak a tengerek, óceánok élővilágának és a bolygónk épségének védelmében.
Jacques-Yves Cousteau 1997. június 25-én, 87 éves korában, hunyt el Párizsban.