Fotó: NOAA Okeanos Explorer 2014

A kutatók korábban is tudták, hogy a partok közelében előforduló tengericsillagok karjainak végén fejlett szemek találhatók. A Koppenhágai Egyetem és a Grönlandi Természeti Erőforrások Intézetének csapata azonban a közelmúltban felfedezte, hogy az óceánfenéken élő bizonyos állatoknak is vannak hasonló érzékszerveik – számol be a Phys.org.

Ahhoz, hogy alaposabban megismerjék a mélyben előforduló tengericsillagok látását, több ezer egyedet gyűjtöttek be, amelyek 13 fajhoz tartoztak. A vizsgált állatok Grönland és az Atlanti-óceán északi részén élnek kölünböző mélységben. A legmélyebbről begyűjtött egyedet 1000 méterre a felszíntől találták meg.

Az elemzés során a kutatók felfedezték, hogy a vizsgált fajokból 12-nek összetett szemei vannak. Az egyetlen kivétel – melynek nincs szeme – a partokhoz közelebb él, és a homokba ássa magát. A csapat szerint ezekről a tengericsillagokról eddig nem tudták, hogy összetett látószervük lenne.

A szemek az állatok karjainak csúcsán, alul helyezkednek el. Ez azt jelenti, hogy a tengericsillagok csak akkor látnak velük, ha felhajlítják a karjaikat. Az elemzés alapján a fajok látásélessége és fényérzékenysége igen változatos.

A kutatók tanulmányukban megjegyzik, hogy az érintett tengericsillagok közül kettő biolumineszcens, tehát képes fényt előállítani. Mivel az állatok érzékelik és ki is bocsátják a fényt, a szakértők azt feltételezik, hogy a tengericsillagok fénnyel kommunikálnak. Talán így jelzik társaiknak, ha ragadozó közeledik.

A csapat szerint újabb kutatásokra lesz szükség, hogy alaposabban megismerjék, mire használják a tengericsillagok a látásukat és a fénykibocsátásukat. Az óceán mélyén azonban nem egyszerű vizsgálatokat folytatni, hiszen megfelelő berendezésekre van szükség, a megfigyeléshez használt fényforrások pedig megváltozatják a környezetet.