1749 tavaszán a Gloucestershire-beli Berkeley-ben született Edward Jenner, a himlő elleni modern oltóanyag felfedezője. Noha a Londonban orvosi diplomát szerzett Jenner előtt már többen is, többek között a német származású Peter Plett, valamint a holland Jan Ingenhousz, megpróbálkoztak a himlővel szembeni hatékony védőoltást kifejlesztésével, a modern oltóanyag receptjét elsőként Jennernek sikerült megalkotnia.

A Berkeley-ben praktizáló orvos a nagy himlőjárványok idején megfigyelte, hogy a tehén tőgyén lévő tehénhimlőtől inficiálódott fejőlányok egyáltalán nem, vagy csak kis mértékben betegednek meg. Jenner ezt követően úgy döntött, hogy embereken folytatott kísérletekkel bebizonyítja tudományos elméletét, miszerint a tehénhimlővel inficiálódottak védettek az emberi himlővel szemben.

1796. május 14-én először az egyik fejőasszony testén keletkezett tehénhimlővel „oltott be” egy nyolc esztendős pásztor fiút, majd nem sokra rá emberi himlővel is megfertőzte. Meglepő módon, a megannyi áldozatot követelő infekció ellenére, a gyermek makkegészséges maradt. Jenner teóriája, amit egyébként 11 hónapos fián kis kipróbált, tehát igaznak bizonyult.

Az 1798-ban Londonban nyilvánosságra hozott, eredményekkel alátámasztott új módszerét azonban nemcsak a Royal Society utasította vissza, hanem a kollégái is kétkedve fogadták. Néhány éves elszánt küzdelem szükségeltetett ahhoz, hogy Jenner meg tudjon győzni mindenkit, még a vakcina radikális ellenzőit is, a maga igazáról.