Már 1735-től ismerték a brazíliai őserdők különös fáját, a kaucsukfát, amely egy lnyűgöző, rugalmas anyagot izzadt ki magából, a latexet. Ipari felhasználása azonban sokáig váratott magára, mert a latex melegben ragadóssá és lággyá, hidegben keménnyé és törékennyé válik.

Goodyear számtalan adalékanyagot kipróbált már, de nem sikerült jobb fizikai tulajdonságot elérnie. Eredménytelensége nem csak az amúgy is szegény családja anyagi helyzetét rontotta, de felesége türelmét is felemésztette, aki végül eltiltotta férjét költséges hobbijától. Szerencsénkre a „bátor” férj nem hallgatott rá, és az asszony távollétében folytatta kutatásait. Egy napon ként és latexet elegyített össze, mikor hirtelen hazaérkezett házastársa, a megrémült kutató kényszerűen a kemencébe dobta az árulkodó anyagot. Az a hő hatására felfújódott, állaga rugalmas lett – ezt az eljárást nevezték később vulkanizálásnak.

A gumi felhasználása

A XIX század második felében elterjedő kerékpár és automobil számos felhasználási lehetőséget biztosított az új terméknek, ám Charles Goodyear nem látta meg találmányának jelentőségét. Első próbálkozásai között jegyzik az óvszer kikísérletezését, amellyel nem ért el nagyobb sikereket, de új lehetőséget jelentett a kígyóbőr és macskahólyag mellett. Termékét is csak öt évvel első sikere után, 1844-ben szabadalmaztatta, de az igazi érdeklődés elmaradt, ezért 1852-ben Angliába költözött. Itt végre támogatókat talált, előállította az első keménygumit (ebonit), itt már 32 százalék fölötti a kéntartalom, a rugalmasság és a keménység fokozására sellakot (sellaktetű váladékából származó gyanta) tett a masszába.

Igazi megszállott volt, gumiból készített köpenyben járt, sétapálcáját keménygumiból készítette, portréját is „gumivászonra” festette meg. Tudományos munkájának elismeréseként meghívták a Nagy Londoni Kiállításra, ahol gumiból készült bútorokat és háztartási eszközöket állítottak ki. Hasonló rendezvényen vett rész Franciaországban is, ahol megkapta a Becsületrend Keresztjét.

Üzleti vállalkozásait azonban elkerülte a szerencse, a nevét viselő Goodyear Tire & Rubber Companyt, Frank Seiberling alapította Goodyear halála (1860) után 38 évvel. Családja igen kevés hasznát látta felfedezéseinek, örökségül csupán kétszázezer dollár adóságot hagyott hátra.